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愚人:英国给我们的教训

虽然扶贫济困的事情自古以来都有,可是现代意义上的福利国家(welfare state)要到1871年才出现。在工业革命发达的19世纪,新兴的工人阶级备受资本压榨。为了争取权利,工人组建工会进行抗争,随着工人运动逐渐极端化,政府开始意识到必须要做些什么。

为此,德国政府率先通过社会福利改革来缓和工人运动,尔后越来越多工业国家也效仿以安抚社会。

其中,又以英国的例子最为显著。

福利国家的摇篮

早在16世纪,英国便已经有《救贫法》,1834年的救贫法修订案则设立了提供穷人就业的济贫院制度。当然,这些制度推行得十分残缺,也没有解决贫困的根本原因,1900年的调查显示,伦敦有高达30%的人生活在极度贫困之中,贫富悬殊更是严重,高达87%的财产集中在3%的人口。


在这种情况下,鼓吹改革的自由党在1906年上台,并通过了相应的改革。然而,1929年的经济大恐慌又把进步打回原形,社会福利被削减,贫困问题也随之重返。

第二次世界大战迫使英国重拾社会福利政策,以鼓舞民众的斗志。其中最具革命性的便是1942年的《贝弗里奇报告》,这项报告旨在建立一套“从摇篮到坟墓”的全面性社会福利改革,内容从住房到医疗、工伤到教育、寡妇到孤儿,应有尽有。

这些改革在1945年工党上台后得以实现,大大提升了生活条件,社会变得更加平均,失业率降低,社会矛盾也得以缓和。

可是支持这些福利需要很高的税收,税收的重压最终导致人民的不满,并在1951年大选中颠覆工党,由保守党取而代之,并倒退之前的改革。

从此,社会福利政策便成为工党和保守党之间的拉锯战,每当工党上台,就会增加社会福利,在缓和社会问题的同时带来重额的财政压力;而保守党上台后便会大刀阔斧的砍掉社会福利,让贫困问题从新浮现。

福利国家的坟墓

这场斗争在撒切尔夫人上台后结束,灾难性的新自由主义和私有化改革,撕毁了一个世纪工人斗争的成果,失业率突破300万,儿童贫困飙升至34%,工会被粉碎,工业地区沦为一片锈带,贫富差距达到了1930年代以来最高的程度。英国的社会福利制度也再也不曾复兴。

与此同时,伦敦的金融界赚得盆满钵满,英国成为发达国家中贫富差距最为严重的一个——显然对资本家来说,填满他们的口袋比填饱孩子的肚子来得更重要。

英国的经验给了我们许多的教训,其中最明显的:福利国家有利稳定社会,扩大就业机会,然而这会给政府巨大的财政负担;反过来,消减福利虽能减缓政府压力,却让贫困问题大大提升,整体社会矛盾激化。在两个极端之间,必定有一个能够兼顾发展和社会的中间点。

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